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El futuro de los alimentos en América del Sur

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El futuro de los alimentos es incierto, porque la comida de alta calidad se cultivará en cualquier lugar del planeta, donde haya el  menor costo de los insumos.

El liderazgo de la agricultura y de la exportación de alimentos en Sudamérica, es un logro de generaciones, y que hoy rinde sus mejores frutos. En un clima muy propicio, para producir alimentos de alta calidad, y suelos excepcionales, gracias a la cenizas volcánicas de los Andes, acumuladas por milenios. Todos estos factores, aunado al trabajo duro, las investigaciones aplicadas de las Universidades, y el apoyo de los gobiernos de cada país, han sido factores relevantes. Esta posición de privilegio enfrenta amenazas.

Agricultura en ambiente controlado

El objetivo de la agricultura en ambiente controlado, es proporcionar protección y mantener las condiciones óptimas de crecimiento, en todo el desarrollo del cultivo. La producción se ubica en recintos cerrados como invernaderos o edificios. Las plantas crecen, a menudo utilizando métodos hidropónicos con el fin de suministrar las cantidades adecuadas de agua y nutrientes a la zona de las raíces. Este tipo de agricultura optimiza el uso de recursos como el agua, la energía, el espacio, capital y trabajo.

La expansión de esta tecnología está limitada por el costo de la energía. Es común observar que las primeras fases de crecimiento de árboles frutales y verduras se efectúa en ambientes controlados. Son productos más caros, que se venden en supermercados y están presentes en las estanterías todo el año, tales como lechugas y arándanos. Lo mismo ocurre con las flores de mayor valor, tales como rosas de variedades exclusivas.

El objetivo de este tipo de agricultura es llegar al consumidor con productos frescos. Son líderes en este mercado, las empresas Plantagon y AeroFarms. Se promocionan como amigables con el medio ambiente, porque disminuyen los costos de transporte y emisiones del mismo.

Costo de la energía

Hasta ahora, el costo de la energía para las lámparas ha sido la gran limitante, porque en las granjas tradicionales las plantas reciben la energía gratuita del sol.

La premisa es que la agricultura puede efectuarse sin disponer de grandes extensiones de tierra. Así, las granjas no tendrían que utilizar una gran cantidad de espacio de tierra – una granja se puede ubicar en los pisos de un edificio – en cualquier lugar del mundo, con iluminación de tecnología LED, que entrega temperatura y luz para el crecimiento de las plantas.

La sensible bajada de los costos de los paneles solares, y de las turbinas eólicas, así como de los acumuladores de energía, están disminuyendo la brecha del costo de producción con granjas tradicionales. Las granjas tradicionales se ubican lejos de los centros de consumo, por lo que están siempre supeditadas a los costos del trasporte, y al costo de la energía para la conservación de los productos, para así poder llegar al consumidor con productos de calidad.

Clima y política

Un ferviente lobista por las energía alternativa es Al Gore, que en sus conferencias se muestra muy optimista al respecto, no debemos olvidar que aboga por intereses de ciertas empresas, y no necesariamente por los intereses de todo el mundo. Un artículo del periódico The Guardian deja en evidencia que la agricultura en ambiente controlado es sumamente demandante de energía, y no es tan optimista respecto a su aplicación en gran escala.

 

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Turbinas eólicas

Costo energético del transporte

Estos mismos avances tecnológicos, subsidiados en gran parte por los consumidores, eventualmente llegarán al transporte. La energía solar acumulada para hacer producir una granja de ambiente controlado, no es exclusiva. En el futuro, también podrá aplicarse a los barcos, aviones y otros medios de transporte. Así, una de las mayores críticas a la agricultura tradicional, por parte de lobistas que buscan subsidios para las empresas de agricultura en ambiente controlado, desaparecerá.

Carne

Pero también comemos carne, y como el mayor demandante del mundo es la clase media, la demanda de pastos y granos para los animales, metano ineficiente, seguirá creciendo. “Podemos ganar más eficiencia y control de efluentes y de CO2 por mantener a los animales en el interior”. Una segunda mirada, nos indica que la carne producida con pastura libre, es más saludable y natural. Una vaca elije de entre los pastos de la pradera los mejores para su crecimiento, su carne y/o leche es de mejor calidad y más magra naturalmente, que la de un animal encerrado en un edificio.

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Ganado Hereford en una granja, Brasil

El futuro de los alimentos: alternativas a la carne

The Economist tiene un artículo de vídeo, los creadores de la carne, de dos empresas con diferentes enfoques para la sustitución de la carne. Una que está intentando hacer crecer la carne in vitro y la otra  está tratando de utilizar las plantas, para crear un sustituto de la carne de vacuno.

Ahora bien, si combinamos las dos tendencias en conjunto, parece lógico que alguien va a encontrar la manera de crear una planta que sea capaz de, fácilmente, transformarse en una sustancia que se encuentre muy cerca de la carne. Es una posibilidad, que requerirá cereales o legumbres para producir carne artificial. Entonces, estaremos de vuelta en la agricultura.

Historia: Malthus

Intentando dar una explicación teórica a la problemática de la disponibilidad de alimentos, tenemos las ideas de Malthus

Malthus tenía razón, pero sólo en un sentido macro, la población aumenta si se dispone de mayor cantidad de alimentos. Malthus estaba convencido de que siempre la producción de alimentos es lineal. Por el contrario, el aumento de la población sería exponencial. No consideró que esa misma disponibilidad de alimentos produciría inteligencia suficiente como para mejorar las técnicas de producción de alimentos, y que los medios de transporte pondrían en la mesa de los consumidores alimentos frescos y de inmejorable calidad, traídos del extranjero. Tampoco pudo visionar el control de la natalidad, entre otros factores, por los cuales el aumento de la población es lineal y no exponencial.

Crisis por la tecnología

Si llegado el momento esta tendencia se concretan, produciría una gran crisis en la agricultura tradicional de Sudamérica. Indudablemente, si se puede producir al mismo costo o menor, en cualquier parte del mundo, el precio de los productos agrícolas bajaría junto con la demanda. Si eventualmente produjesen leche de plantas, la masa ganadera quedaría limitada al sector de la carne. Yendo aún más lejos; si las investigaciones experimentales se concretan, y se logra producir carne en espacios reducidos, también este sector se vería afectado.

El agua

Sin embargo, la energía no es la única variable. El agua debe estar disponible para producir alimentos. Cualquiera sean las técnicas utilizadas, el agua es un recurso escaso y no es maná del cielo, que se renueva cada día. El agua es limitada, y de cualquier parte que se saque, producirá un cambio desfavorable en el ecosistema afectado.

Dos tendencias

Hay grandes tendencias observables, el uso intensivo de tecnología en ambientes controlados y la agricultura orgánica con aplicación de tecnología amistosa con el medio ambiente, más saludable y natural.

Eficiencia energética

Indudablemente, empresas como Berkshire Hathaway Energy han conseguido el apoyo de muchos políticos. Esto claramente demuestra un cierto interés porque predomine una agricultura altamente tecnificada, con costos de producción bajos. Estos grupos hacen lobby para lograr subsidios, que hagan esta agricultura competitiva. Se promocionan a sí mismas, como amistosas con el medio ambiente, eso no siempre es así. PDF

Orgánico

En el campo opuesto, se encuentra la agricultura orgánica, criticada por ser ineficiente. Sin embargo, requiere mano de obra, por tanto da trabajo, y por sobre todo es más saludable.

Los defensores de la altamente eficiente agricultura en ambiente controlado, no pueden negar que la agricultura orgánica es más amigable con el medio ambiente, pues su huella de carbono, y de desechos es menor que la de los químicos que se utilizan para construir edificios, alimentar las plantas artificialmente, fabricar las ampolletas y los acumuladores utilizados.

También hay que centrarse en la calidad final de la producción de los alimentos, con el objetivo de ser el proveedor de la mejor comida del mundo. Hemos recorrido un largo camino en esta dirección en los últimos años.

La diversidad y calidades existentes en Sudamérica

En suma, se observa en el futuro de los alimentos en Sudamérica, un crecimiento sostenido debido a que la calidad y la inocuidad alimentaria de los alimentos orgánicos, es muy superior a cualquier otra. La tendencia a la producción de vegetales de hoja verde y frutos pequeños en ambientes controlados se mantendrá. Sin embargo, esos cultivos no son competencia para los grandes frutales, viñedos, cereales, carne y leche producidos y exportados desde Sudamérica. El clima natural y las grandes extensiones de suelo excepcional no pueden ser puestos bajo techo. No en este siglo, al menos.

En conclusión, las amenazas son las empresas y sus lobistas que buscan subsidios, y convencer al público consumidor de que debe pagar para que ellos crezcan como grandes empresas; eventualmente monopólicas. De paso, eliminando la competencia de los agricultores tradicionales.

Los gobiernos de Sudamérica, están muy conscientes de estas amenazas. Se esfuerzan por realizar alianzas y tratados, para seguir alimentado al mundo, con alimentos de excelente calidad y a precios convenientes.

Investigadora y Editora: Mª Verónica Brain

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